Elaborado por Mario Espinoza, Universidad de Costa Rica.

El Pez Sierra es una especie de raya, un grupo muy relacionado a los tiburones que se caracteriza por poseer un rostro alargado en forma de sierra o serrucho, el cual utiliza para alimentarse y defenderse. En América, esta especie se distribuye desde México hasta Perú, y se encuentra comúnmente en una gran variedad de ambientes acuáticos como ríos, humedales, manglares y aguas costeras. El Pez Sierra es un depredador que puede alcanzar un gran tamaño (más de seis metros de longitud), por lo que tiene un papel ecológico muy importante, controlando la abundancia y distribución de especies más pequeñas, y manteniendo el balance y salud de los ecosistemas acuáticos. Además, debido a su gran afinidad por manglares y humedales, el Pez Sierra podría actuar como especie sombrilla, potenciando la protección de ambientes muy importantes para los estadios tempranos de especies de interés económica, como peces (pargos, corvinas, tiburones), moluscos (pianguas) y crustáceos (camarones, cangrejos), que utilizan estos ambientes como criaderos. Es decir, la protección del pez sierra podría ayudar, directa e indirectamente, a proteger y potenciar recursos de interés pesquero, así como apoyar la integridad ecológica de ambientes coseros para otras actividades como el ecoturismo. Sin embargo, debido a la sobrepesca, destrucción y contaminación de sus hábitats naturales, esta especie está actualmente en peligro crítico de extinción (es decir a un paso de desaparecer de la naturaleza) según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

En varios países como Australia, Estados Unidos y Sur África, las especies de Pez Sierra son protegidas por Ley, lo que ha mejorado enormemente su protección e inclusive ha evidenciado la recuperación de sus poblaciones. Además, la protección legal de la especie ha impulsado esfuerzos regionales y globales de conservación. Debido al estado tan frágil de sus poblaciones, el Pez Sierra fue sido incluida en el Apéndice I de CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres) y la CMS (Convención de Especies Migratorias), del cual Costa Rica es un miembro signatario. La inclusión de una especie en el Apéndice I de CITES prohíbe legalmente la captura, retención y/o exportación de sus productos. Por lo tanto, esta terminantemente prohibido el tráfico de productos de pez sierra, entre ellos la sierra (o peine), carne u otro subproducto. Asimismo, de acuerdo al Memorándum de Entendimiento de la CMS, los miembros signatarios de esta convención, como Costa Rica, deberían tratar de impulsar medidas que mejoren la conservación de especies en peligro de extinción como lo son los peces sierra.

 Debido a los esfuerzos que realizó la Universidad de Costa Rica en coordinación con el diputado Frank Camacho del Frente Amplio, el 13 de noviembre del 2017, Costa Rica logró asegurar la protección legal del Pez Sierra, mediante la modificación de la Ley de Pesca y Acuicultura (Ley 8436) y su Reglamento (Decreto Nº 36782-MINAET-MAG-MOPT-TUR-SP-S-MTSS). En esencia, este decreto prohíbe la captura y comercialización de esta especie en aguas costarricenses.

 ¿Qué es un Pez Sierra?

Un pez sierra es un tipo de raya (grupo de peces cartilaginosos emparentados con los tiburones) que tiene la particularidad de tener una prolongación en su hocico en forma de Sierra. En el planeta existen 5 especies de pez sierra, de las cuales dos de ellas se distribuyem en aguas tropicales y subtropicales del continente Américano (desde el sur de los Estados Unidos/Mexico hasta Perú en el Pacífico y Brasil en el Atlántico). En Costa Rica también se han reportado estás dos especies: (i) el pez sierra de dientes pequeños (Pristis pectinata), que históricamente estaba restringido a la zona del Caribe, y (ii) el pez sierra de dientes grandes (Pristis pristis), el cual se distribuye tanto en la costa Pacífica, Caribe y zona norte (ríos grandes que desembocan en el río San Juan, frontera con Nicaragua) del país.

 ¿Para qué una Sierra?

La Sierra tiene varios usos, dentro de ellos se encuentra el uso como defensa contra depredadores que comparten ambientes en donde se encuentra la especie como tiburones o cocodrilos. El pez también utiliza la sierra para alimentarse y cazar a sus presas. La sierra del pez sierra esta cubierta por electro-receptores capaces de percibir campos eléctricos, los cuales le ayudan a localizar a sus presas. La sierra puede llegar a medir más de 25% de la longitud del pez, y las especies presentes en Costa Rica (América) se pueden distinguir por el número de dientes (en realidad son escamas modificadas en unas estructuras duras que se les llama dientes) que poseen en cada lado de la sierra. Por ejemplo, el pez sierra de dientes pequeños tiene más de 20 dientes a cada lado de la sierra, mientras que el pez sierra de dientes grandes tiene 20 o menos dientes de cada lado de la sierra.

 ¿De qué se alimenta el el Pez Sierra?

El pez sierra se alimenta de peces e invertebrados como camarones, cangrejos, gusanos. Sus presas normalmente se encuentran cerca del fondo, o están completamente enterrados. Por esta razón es que sue sierra funciona como un detector de presas, que les permiten poder localizar su alimento.

 ¿Qué tanto puede llegar a crecer un Pez Sierra?

Como ya vimos, la Sierra es una parte que abarca gran parte del cuerpo del pez, sin embargo, un pez sierra en su totalidad puede llegar a medir hasta 6.5 metros de largo. Muchas veces se les denomina junto con otros animales marinos como parte de los “gigantes marinos”.  

 ¿Qué curiosidades tiene el Pez Sierra en cuanto su comportamiento?

Ellos por lo general son animales nocturnos, muy pasivos e inofensivos con el ser humano. Debido a que son un tipo de raya, los peces sierra permancen la mayoría del tiempo cerca del fondo. Estas especies son capaces de permanecer inmobiles por horas en el fondo hasta que sea hora de buscar alimento o refugio. Es muy raro verlos nadando cerca de la superficie.

 ¿Cómo se reproduce un Pez Sierra?

Estos peces son ovovivíparos esto quiere decir que la hembra porta los huevos en su vientre hasta el momento que llegan a eclosionar. La edad reproductiva del pez es aproximadamente a los diez años de edad. Su reproducción no es tan continua como en otros peces por lo que la pesca de estos peces es una gran amenaza para su reproducción.

 ¿Dónde vive un Pez Sierra?

Este pez tiene la particularidad de vivir en ambientes tanto de agua dulce como de agua salada de regiones tropicales. Son pocas las especies de tiburones y rayas que pueden moverse entre ambientes marino-costeros y ambientes de algua dulce. Por lo tanto, el pez sierra ha sido una especie capaz de colonizar una gran diversidad de ambientes como ríos, humedales, manglares y aguas costeras. Aquí en Costa Rica uno de los lugares más importantes para el son los humedales. El humedal Térraba-Sierpe, por ejemplo, contiene una de las poblaciones más importantes del país. También puede encontrarse en zonas del Pacífico como por ejemplo, Península de Nicoya, río San Juan y en algunas partes del Caribe también.

 ¿Cuáles son las principales amenazas del Pez Sierra?

Dentro de las amenazas más importantes (ordenadas por importancia) se puede destacar:

  1. Pesca dirigida y no dirigida (o accidental) para consumo de carne o para la extracción de su sierra. Históricamente, las especies de peces sierra fueron sobrepescados por gente que quería extraer la sierra para usarla como trofeo o adorno.
  2. Destrucción, modificación y contaminación de sus hábitats naturales. Los peces sierras son de las especies más vulnerables a la pérdida, fragmentación o contaminación de sus hábitats, ya que conviven en ambientes costeros o aguas continentales, en donde se realizan una gran cantidad de actividades humanas que los ponen en peligro. Además, se ha demostrado que los peces sierra tienen una gran afinidad a ecosistemas como humedales y manglares, y si se destruyen o contaminan esos ambientes, se estaría impactando a la especie.
  3. Tráfico ilegal de partes del pez sierra. En el mundo existen mercados negros en donde se trafica la sierra o dientes de la sierra ilegalmente. En América los dientes del pez son traficados ilegalmete para ser usados como espuelas en peleas de gallos, otra actividad ilegal.
  4. Cambio climático. Debido al cambio climático, muchos de los ecosistemas costeros y ribereños como humedales, manglares y ríos se enfrentan a cambios importantes en el caudal, sedimentación, calentamiento, etc., los cuales podrían afectar directa o indirectamente a la especie.